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新万博体育官网登录约翰?阿坦那索夫才是真正的

  约翰阿坦那索夫是1939年第一个发明现代电子计算机的人,他是公认的计算机先驱,为今天大型机和小型机的发展奠定了坚实的基础。另外两位科学家莫齐利和艾克特借鉴并发展了他的思想制成了第一台数字电子计算机ENIAC,被誉为现代计算机之父,并获得专利。有一位作家说:电子时代,只有他能与爱迪生媲美,是被人遗忘的电子计算机之父。

  约翰阿坦那索夫(John Vincent Atanasoff)是保加利亚移民的后裔,1903年10月4日生于美国纽约州的哈密尔顿(Hamilton,New York)。他的父亲是一个电气工程师,母亲是一位小学老师。

  约翰阿坦那索夫年幼时全家即迁居佛罗里达州的波克县(Polk county,Florida),因为其父在那里的一个磷酸矿找到了一份待遇不错的工作。他们家是当地第一批安上电灯的,当电灯光照亮房间的时候,阿塔那索夫立刻被神奇的电气所吸引,缠住作电气工程师的父亲问这问那。

  约翰阿坦那索夫9岁时,他父亲矿上为他购买了一把新的计算尺,其父因老的计算尺还能用,就把新的给了儿子。约翰?阿坦那索夫爱不释手,他仔细地阅读了使用说明书,反复做练习,两个星期后就能用它解各种各样复杂的问题了。另一方面,约翰?阿坦那索夫酷爱棒球,所以他的时间一半用在学习上,一半花在棒球场上。

  1921年中学毕业以后,约翰?阿坦那索夫进了佛罗里达大学,1925年毕业,取得电气工程学士学位。之后他进入艾奥瓦州立大学,一边工作,一边念研究生,1926年获得数学硕士学位。然后又进入威斯康辛大学,1930年取得物理学博士学位。他的博士论文课题是“氦的介电常数”。完成学业以后,他回到母校艾奥瓦州立大学,同时在数学系和物理系任教。

  约翰?阿坦那索夫对研制计算机感兴趣始于20世纪30年代中期,起源于他指导研究生做课题时常常有大量的计算,而当时的计算工具难以满足需要。约翰?阿坦那索夫为此曾尝试把30台蒙络计算机(Monroe Calculator,这是20世纪初发明的一种机械计算机)连起来,用一根公共轴驱动来解题,但依然太慢:解有29个未知数的29个联立方程式花了他381个小时,即47个工作日,而且误差还很大。

  在解决一个理论物理方面的问题时,他又尝试过把几台不同的制表机连在一起以提高计算效率,取得了一定效果,1936年他就此还发表了一篇论文,但这离阿塔那索夫的理想仍太远。

  这段时间,他几乎把当时可用的各种计算工具机械式和机电式计算器、穿孔卡片计算机、新万博体育官网登录微分分析器都研究了一遍,并第一个把它们明确地分成“数字计算机”(digital computer)和“模拟计算机”(analog computer)两大类。在这些工作的基础上,20世纪30年代末期,约翰?阿坦那索夫逐渐明确了他的目标:建造电子数字计算机以根本上改善计算工具。

  方案大体成熟以后,约翰?阿坦那索夫在他的一名学生贝利(Clifford E.Berry)的帮助下开始实施他的计划。贝利对机械和电子学相当熟悉,和作为理论物理学家的约翰?阿坦那索夫配合,1939年11月,样机就完成了。又经过几年的努力,到1942年,约翰?阿坦那索夫所设计的计算机终于完成。

  他把这台机器命名为“ABC机”,即“Atanasoff-Berry Computer”,以纪念他和Berry之间的合作以及Berry在实现中所作出的贡献。ABC机中有两个长11英寸、直径8英寸的酚醛塑料做成的鼓,保存数据的电容就放在这两个鼓上,鼓的容量是30个二进制数(每个含15个十进制数字),当鼓旋转时,就可以把这些数读出来。输入采用穿孔卡片,每张卡片上放5个数。机器中包含30个加减器,共用了300多个电子管,这些加减器接收从鼓上读出的数进行运算,实现对微分方程的求解。按照约翰?阿坦那索夫的设计目标,ABC应该能够解29个联立方程,但由于穿孔卡片机工作不可靠,这个指标未能达到。约翰?阿坦那索夫和贝利曾用各种不同材料制作卡片进行试验,以求提高卡片机的可靠性,但没有成功。虽然如此,ABC机仍然证明了用电子电路构成灵巧的计算机确实是可能的,它确实也是世界上第一台这样的电子计算机,尽管它不够完善。

  然而,在很长时间内,约翰?阿坦那索夫及其ABC机默默无闻,不为世人所知。究其原因大约有以下几点。一是艾奥瓦地处美国中西部,当时还比较闭塞,艾奥瓦州立大学(当时还叫学院)也没有什么名气,其研究工作不为世人所关注;二是约翰阿坦那索夫的研究工作没有得到美国政府和军方的资助,完全属于“自拟课题”;三是约翰?阿坦那索夫1942年9月应征人伍,到海军装备实验室工作(Naval Ordnance Laboratory),中止了在ABC上的工作,连机器后来也给学校拆掉了。此外,由于种种原因,ABC也未申请专利。因此,直到20世纪70年代Sperry Rand公司和Honeywell公司为ENIAC专利的事打起官司来,约翰?阿坦那索夫被卷入其中,才开始扬名于世。事情的原委是1940年12月,约翰?阿坦那索夫参加在费城举行的美国科学促进协会AAAS(American Association for Advancement Of Science)年会时遇到了莫奇利,两人都对计算机感兴趣,谈得很投机;次年6月莫奇利去拜访了约翰?阿坦那索夫,参观了ABC机(当时已接近完成),看了设计图纸和资料。

  因此诉讼中涉及莫奇利和埃克特的ENIAC专利是否有效的问题,是否剽窃了约翰?阿坦那索夫的思想的问题。经过马拉松式的听证和审判过程,1973年法院判决莫奇利和埃克特的ENIAC不是他们自己发明的,而是由约翰?阿坦那索夫的研究中导出的,因此ENIAC专利无效。这样,阿塔那索夫赢了这场官司,被人称为“电子计算机之父”,声名大振。事实上,对这个判决,学术界和舆论界分歧很大,支持和反对的两种呼声都很高。我们这里也不拟作出评判。应该说,IEEECS对这三人都授予了计算机先驱奖是比较客观和公正的,三人各有其功劳。有评论说,ABC机是一颗“近失弹”(a near-miss),即没有正中目标,但非常接近目标,这是比较实事求是的。

  在中国,有关计算机发展历史的文献毫无例外都指出,世界上的第一台电子计算机于1946年诞生在美国宾夕法尼亚大学,是由毛克利和艾克特发明的叫做ENIAC的机器。但毛克利真的是第一台现代计算机的发明者吗?北京时间2007年10月15日,约翰?小阿坦那索夫(John Atanasoff Jr.)来到中国时,否认了该说法,他的父亲约翰阿坦那索夫(John Atanasoff)才是真正的现代电子计算机之父。

  据他介绍,1937年,时任爱荷华州立大学物理学教授的阿坦纳索夫,用了两年的时间设计出了真正现代意义上的电子计算机的基本原理和结构,并在1939年,与克利福德?贝里合作,凭借650美元的大学科研经费研制出一台被人成为ABC的完整样机。

  但阿坦纳索夫当时并未申请专利保护,为1941年莫科里的“盗窃”提供了“便利”。在阿坦纳索夫家借住五天,莫科里“窃取”了阿坦纳索夫的研究成果和想法,随后与埃克特一起制造了ENIAC并申请了专利。

  小阿坦那索夫表示,在美国,关于谁发明了计算机,30年的争议已经随着1973年的审判而结束。“在经过长达六年的诉讼和135次开庭审理,1973年10月19日,法庭宣判,莫科里剽窃了阿坦那索夫的思想,其与埃克特的第一台电子数字计算机的发明专利无效。”因此,约翰?阿坦那索夫才是真正的“现代计算机之父”。

  数学博士、中关村创新研修学院院长袁传宽指出,在谁是真正的计算机发明者这一问题上,事实已经被埋藏了30年。他表示,真相的大白天下对现在浮躁之风劲刮,学术风气恶劣的中国学术界、教育界来说,是一件值得警示的绝佳案例。

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